Pelícano pardo – historia de éxito ecológico

El pelícano pardo (Pelecanus occidentalis) tiene muchos reclamos de fama. Ella es el ave nacional de las Islas Turcas y Caicos, el ave del estado de Louisiana, una buceadora experimentada y una historia de éxito ecológico.

Luchó al borde de la extinción en los Estados Unidos. A principios de la década de 1900, se podían encontrar pelícanos pardos a lo largo de las costas del Atlántico, el Pacífico y el Golfo de México, desde California hasta Chile y desde Maryland hasta Venezuela. Sin embargo, en la década de 1960, esta ave había desaparecido de Louisiana, el estado de los pelícanos y la mayoría de las áreas costeras de Estados Unidos. La principal causa de esta disminución fue el pesticida DDT. El DDT se transportó a las aguas costeras desde tierras agrícolas y luego entró en la cadena alimentaria. Mientras estos pelícanos comían pescado contaminado, ponían huevos con cáscaras delgadas. Debido a que los pelícanos marrones incuban sus huevos sosteniéndolos debajo de sus patas palmeadas en lugar de contra sus pechos, los huevos se romperían bajo el peso de los padres. Después de la prohibición del DDT y pesticidas similares en la década de 1970, la población de pelícanos pardos comenzó a recuperarse. De 1970 a 2009, el pelícano pardo estuvo en la lista de especies en peligro de extinción.

Unos meses después de ser eliminado de la lista de especies en peligro de extinción, el pelícano pardo vuelve a luchar por su existencia en las aguas del Golfo de México. El 20 de abril de 2010, la plataforma de perforación Horizon Deepwater explotó y provocó un derrame de petróleo que amenaza a gran parte de la vida silvestre del Golfo de México, incluido el pelícano pardo. Como esta ave depende de las aguas del Golfo para alimentarse y de las islas de barrera para anidar, este desastre ecológico podría revertir su maravillosa recuperación durante los últimos 40 años.

El pelícano pardo es realmente un pájaro asombroso. Es el más pequeño de los pelícanos, pero definitivamente no es un pájaro pequeño. Mide de 1 a 1,5 metros de altura y tiene una envergadura de 2 a 2,5 metros. El pico mide aproximadamente un pie de largo y tiene una gran bolsa de piel que se usa para recolectar peces y agua. La bolsa también se puede pulsar para permitir que se enfríe durante el calor del día. Un pelícano en tierra puede parecer muy extraño y torpe, pero son magníficos en el aire. Pueden volar alto y deslizarse bajo sobre el agua en busca de peces.

El pelícano pardo es un gran pescador. El pelícano vuela por el agua en busca de lacha, arenque, salmonete, corteza de oveja, pez rey y otros peces. Cuando se ven peces, se zambullen de cabeza para conseguir su comida y atrapan peces y agua en su bolsa. Cuando salen a la superficie, drenan el agua de la bolsa y se tragan el pescado. Las gaviotas a veces intentan robar pescado de la bolsa del pelícano; de hecho, las gaviotas se posarán sobre la cabeza de un pelícano, esperando el momento adecuado para atacar. El pelícano pardo es el único pelícano que es pescador con escafandra autónoma.

Los pelícanos pardos viven solo en aguas marinas. Rara vez se encuentran en interiores. La mayoría de las veces, se encuentran a menos de 20 millas de la costa. Prefieren bahías y otras aguas marinas poco profundas. Estas aves son muy gregarias y anidan en bandadas de machos y hembras durante todo el año. Construyen nidos en islas. Anidan en el suelo o en las ramas inferiores de árboles o arbustos si hay depredadores cerca. Se aparean de por vida.

Los pelícanos pardos habían estado sufriendo la pérdida de sitios de anidación debido a la erosión costera. Se han realizado algunos esfuerzos para rehabilitar las principales áreas de anidación. La eliminación del DDT y la restauración de sus sitios de anidación hicieron del pelícano pardo una verdadera historia de éxito ecológico.

El pelícano pardo ahora está nuevamente amenazado por el derrame de petróleo en el Golfo de México. La forma de vida de los pelícanos pardos los hace muy vulnerables a este derrame de petróleo. Los derrames de petróleo pueden afectar a estas aves de las siguientes formas.

1. Mientras se sumergen en el agua para comer, se sumergen en el aceite que cubre sus plumas. Dependiendo de la cantidad de aceite en las plumas, pueden sufrir hipotermia o incluso ahogarse.

2. La ingestión de aceite o pescado contaminado con aceite puede provocar enfermedades o la muerte de estas aves.

3. Aunque el aceite no daña a estos pelícanos, puede causar una reducción en la cantidad de pescado disponible como alimento. Dado que los pelícanos adultos pueden comer hasta 2 kg de pescado por día, cualquier reducción en el suministro de alimentos puede causar un gran daño a los rebaños.

4. Debido a que es primavera, los pelícanos y muchas otras aves y animales marinos están produciendo crías. Se encontraron algunos huevos de pelícano con manchas de aceite. Los científicos no saben cuál podría ser el efecto de las imperfecciones. Las cáscaras de los huevos son porosas para permitir que los embriones intercambien dióxido de carbono por oxígeno. Si hay suficiente aceite en las conchas, los embriones pueden asfixiarse o sufrir daños importantes a causa del aceite.

5. Los compuestos orgánicos volátiles (COV), componentes tóxicos del aceite, pueden atravesar la cáscara del huevo y causar la muerte casi segura del embrión.

6. Una vez que nazcan los embriones, se enfrentarán a las mismas amenazas de pescado contaminado con aceite que sus padres, solo que serán mucho más débiles y más pequeños.

Para obtener más información sobre los esfuerzos para rescatar pelícanos pardos y otras aves amenazadas por el derrame de petróleo, visite el Centro Internacional de Investigación de Rescate de Aves (http://www.ibrrc.org).

No se sabe cuánto daño le hará al pelícano pardo el derrame de petróleo en el Golfo de México; Sólo el tiempo dirá. Se pueden deshacer cuarenta años de trabajo, pero esta increíble ave se ha recuperado antes de desastres ecológicos. Ha demostrado ser un gran luchador y, si es necesario, puede contraatacar. No todos los pelícanos pardos viven alrededor del Golfo de México y por lo tanto pueden ser reubicados nuevamente de la misma manera que lo estaban después de los problemas ecológicos del DDT y las bandadas pueden recuperarse nuevamente.

El Golfo de México no será el mismo hasta que los pelícanos marrones puedan anidar de forma segura en las islas de barrera, sumergirse en el agua en busca de peces y posarse alrededor de muelles y puertos deportivos esperando a esos peces desatendidos. Los pelícanos marrones son una parte integral de lo que hace especial al Golfo de México.

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